¿ES EL CULTIVO VERTICAL el futuro de la agricultura?

Las operaciones de cultivo en interiores con iluminación LED producen alimentos sin tierra ni luz solar, pero escalar podría ser difícil

Por ahora, las imágenes de estantes llenos de verdes perfectos en enormes almacenes, apilados desde el suelo hasta el techo en ambientes estériles e iluminados por luces LED de alta potencia, se han vuelto familiares. Los futuristas alimentarios y los líderes de la industria dicen que estas operaciones agrícolas verticales de alta tecnología son el futuro de la agricultura, capaces de operar en cualquier lugar, virtualmente invencible contra plagas, patógenos y mal tiempo, y producir alimentos locales, frescos, de alta calidad y bajos en carbono.

Ese futuro parecía estar un paso más cerca de la realidad el año pasado cuando Plenty, una empresa agrícola de interior con sede en San Francisco que cultiva una variedad de ensaladas y verduras de hoja hidropónica (sin tierra) y utiliza iluminación artificial en instalaciones en tres ubicaciones, anunció que había planteado una la friolera de $ 200 millones en fondos del SoftBank Vision Fund, cuyos inversores incluyen al fundador de Amazon, Jeff Bezos.

Enrarecido con efectivo, Plenty abrió rápidamente una granja interior de 100,000 pies cuadrados a las afueras de Seattle que prometía producir 4.5 millones de libras de verduras al año y probando algunas variedades aún no cultivadas para las masas, tales como fresas y tomates, en su investigación y granja de desarrollo en Wyoming. Para el liderazgo de Plenty y muchos observadores, la afluencia de dinero en efectivo significó la promesa económica de cultivar alimentos en interiores sin luz solar y con menos tierra y agua que la agricultura de campo.

“Mi reacción [a la ronda de $ 200 millones] fue tanto de validación como de emoción”, dijo Matt Barnard, cofundador y CEO de Plenty, sobre una forma de agricultura que dice produce 350 veces el producto por acre en un uno por ciento del agua utilizado por la cría de tierra. “Ahora debemos avanzar con rapidez y eficiencia si queremos cumplir nuestra misión de brindar a las personas de todo el mundo una experiencia más saludable para ellos y para el planeta”.

 

Operación de cultivo hidropónico en la azotea de Sky Vegetables en la ciudad de Nueva York Foto cortesía de Agritecture

“Mi primer pensamiento fue, ‘podríamos construir muchos invernaderos por $ 200 millones'”, recuerda Neil Mattson, profesor de ciencias vegetales en Cornell y una de las voces académicas líderes del país en agricultura interior, que descubrió que los invernaderos de alta tecnología que aprovechar la luz del sol es más amigable con el costo y el carbono que las granjas verticales que usan luz artificial.

La mayoría de los agricultores verticales solo esperan reclamar un porcentaje del mercado de productos convencionales, no reemplazarlo. Para estos fundadores y sus inversores, el mercado de la lechuga y los verdes, especialmente, cultivado principalmente en California y Arizona y enviado a todo el mundo, está listo para la interrupción. Brotes de E. coli como el que afectó a la lechuga romana cultivada en Arizona a principios de este año, matando a un puñado de personas y enfermando a cientos, solo profundizaron su caso.

Pero detrás de las fervientes predicciones de los futuristas sobre la agricultura interior, las afirmaciones sobre la calidad del producto y la tecnología atractiva yacen en una realidad conocida por los expertos de la industria, pero a menudo falta en la cobertura de los medios: el futuro éxito de esta incipiente industria sigue siendo una pregunta abierta.

Los costos de capital astronómicos asociados con el inicio de una gran granja hidropónica (en comparación con la agricultura de campo y de invernadero), su dependencia del capital de los inversores y la tecnología aún por desarrollar y los desafíos en materia de eficiencia energética e impacto ambiental hacen que la agricultura vertical sea todo menos segura apuesta. E incluso si las granjas verticales aumentan, no hay una idea clara de si los consumidores leales a la marca, en masa, cambiarán de productos cultivados en el campo a alimentos cultivados en el interior.

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